AMSTRAD CPC 464

A continuación, una mirada al pasado de los ordenadores personales. Muchos de los alumnos actuales de STUCOM no han conocido este tipo de ordenadores.

Uno de los microordenadores de 8 bits que más se extendieron en la década de los 80 y parte de los 90 fue el Amstrad CPC 646.

Imagen 1.  Crédito foto: Bill Bertram [CC BY-SA 2.5
(https://creativecommons.org/licenses/by-sa/2.5)]

               

Al igual que sus competidores en el recién nacido mercado de la informática de usuario, el Amstrad 646 fue una de las alternativas “baratas” a la compra de un Ordenador Personal.

En la década de los 80, la informática de usuario tal como la conocemos hoy en día no existía. Un ordenador era un aparato electrónico que la gente de a pie no sabía del todo para qué y donde utilizarlo.

Los microordenadores de 8 bits surgieron como una alternativa a los carísimos PC de IBM o compatibles.

La posibilidad de jugar a videojuegos en casa y por supuesto estudiar con ellos… abrió las puertas de millones de hogares europeos en un abrir y cerrar de ojos.

El Amstrad CPC fue uno de esos micros  privilegiados que estuvieron en millones de hogares. Por eso, a este microordenador y a sus contemporáneos de 8 bits se les conoce como Home Computer.

Este microordenador de origen Británico fue creado por Amstrad Plc. en 1984, la empresa de Alan Sugar

Hardware del CPC 646

Observando el hardware del Amstrad CPC464, podemos decir que este microordenador fue un portento comparado con algunos de los microordenadores competidores de la época. Uno de sus puntos fuertes era la cantidad de colores y la calidad gráfica que ofrecía.

Las siglas CPC provienen de Colour Personal Computer, aunque se le podía conectar a un monitor monocromo.

Una de las novedades de este sistema era que, a la hora de adquirirlo se tenía la opción de comprar un monitor de la misma marca y preparado para el sistema. Si se optaba por un televisor convencional, era necesario hacerse con un adaptador especial. También hay que decir que el precio del microordenador con su propio monitor se veía incrementado, aunque posiblemente valía la pena decantarse por esta opción.

Como se puede apreciar en la imagen 2, el Amstrad CPC646 incorporaba en su propio chasis un magnetófono. Los cassettes era la forma mediante la cual los usuarios podían cargar los programas y videojuegos en le microordenador.

La inmensa mayoría de los Home Computer de la época necesitaban de un magnetófono para introducir la información en su microprocesador.

Versiones posteriores del Amstrad CPC646 incorporaban sistema de disco. Aun que para el CPC646 existía una unidad externa de disco como periférico. 

Para los que están familiarizados con este tipo de ordenadores, se puede apreciar que la forma externa o chasis del Amstrad 646 es prácticamente idéntica a la del Spectrum ZX +2. Esto es debido a que la empresa Amstrad absorbió la empresa de Sr. Clive Sinclair, fabricante de los ordenadores Sinclaire y aprovecharon el modelo de chasis para los microordenadores Spetrum.

Imagen 2a. Aspecto frontal del Amstrad CPC 646

Imagen 2b. Aspecto del ZX Spectrum +2

         

Volviendo al Amstrad CPC646, en la imagen 2a podemos apreciar el conocido chasis del CPC646. Sus llamativas teclas de colores en un teclado tipo QWERTY las diferenciaba según la función de cada una de ellas.

En color verde tenemos las teclas:

  • Shift (mayúsculas)
  • Control
  • Tab (tabulador)
  • Caps Lock (Bloque mayúsculas)
  • Del (Borrar)
  • Copy

En color azul tenemos:

  • Enter o return (para teclado y teclado numérico)

En color rojo:

  • Esc (escape)
  • Rec (Grabar, tecla del magnetófono)

El Amstrad CPC646 incorporaba un teclado numérico independiente del teclado standard cosa que lo hacía exclusivo y diferente entre los Home Computer.

Las teclas de cursores, utilizadas para jugar con sus videojuegos o para moverse por la pantalla estaban situadas en la parte superior. Quizá, una pega que podemos encontrar del teclado del CPC646 es que el teclado numérico podía ser objeto de molestias a la hora de utilizar el cursor, no permitiendo apoyar la mano de una forma libre con el peligro de presionar teclas que no se debía.

Por otra parte, hay que decir que, la incorporación del magnetófono fue una idea brillante, ya que a diferencia de otros microordenadores, el usuario compraba el ordenador con un periférico imprescindible si se quería empezar a sacarle partido al microordenador. Sin una unidad de cinta o de disco, el usuario solo podía programar en lenguaje de programación BASIC y apagar el sistema sin la posibilidad de guardar la información para continuar trabajando posteriormente.

Si observamos la parte trasera del CPC646, imagen 3,  podemos ver todos los conectores que ostentaba este microordenador.

Imagen 3. Parte trasera del Amstrad CPC 646

En concreto, el CPC646 incorporaba un puerto de expasión tipo tarjeta que se utilizaba para dotar al ordenador de periféricos de la época, algunos muy curiosos y futuristas, entre los que se encontraban los siguientes:

  • Impresora
  • Modulador de TV 
  • Unidad de disco externa
  • Gun stick (pistola para videojuegos)
  • Sintetizador de voz
  • Lápiz Óptico o Lápiz de luz (introducción de datos señalando la pantalla)
  • Puerto RS232 para Módem
  • Ratón
  • Entre otros…

También incorporaba un puerto de joystick y un puerto paralelo para la conexión de la impresora, así como un conector tipo clavija de 3.5 mm para conectar un sistema amplificador y altavoces estereofónicos

Como se puede comprobar el Amstrad CPC464 tenía una amplia gama de periféricos que lo hacían una opción muy interesante dentro de los microordenadores de 8 bits de la época

En el lateral derecho, encontrabamos una rueda para controlar el volumen que proporcionaba el sistema y un interruptor ON/OFF para el encendido y apagado del microordenador.

Imagen 4. Parte lateral del Amstrad CPC 646

En cuanto a su placa base, podemos observar la imagen 5.

                Imagen 5. Placa base del Amstrad CPC646.

Esta placa base parece un tanto más sencilla si la comparamos con las placas base de las computadoras actuales. Podemos observar que disponía de circuitos integrados con encapsulado LSI (Large Scale Integration), el mismo tipo de encapsulado que poseen los chips de puertas lógicas que podemos utilizar para diseñar proyectos de electrónica digital. LSI significa que hay miles de componentes electrónicos en una pastilla de silicio de este tamaño.

Se puede apreciar que, a diferencia de los sistemas informáticos actuales, este microordenador carecía de ventilador o cualquier otro tipo de refrigeración activa. El diseño del chasis permitía refrigerar los circuitos mediante rendijas de ventilación. Incorpora un disipador en la parte superior donde se encuentran los chips de la RAM. Lo necesario para el perfecto funcionamiento del microordenador.

También carecía de bus de comunicación tipo ATA o SATA debido a que no poseía disco duro para el almacenamiento masivo de información. Para eso,  se utilizaban las cintas de cassette o los discos.

La tarjeta gráfica tal como la conocemos hoy en día  tampoco aparece en la placa base, ya que era un circuito integrado o chip el que se encargaba de procesar las imágenes. En concreto poseía el CI 40007, que está bajo el disipador anteriormente comentado. Además, para adecuar la imagen para su transmisión al monitor o televisor poseía un chip controlador de video, el CRT 6845P.

El sonido generado por el Amstrad CPC464 iba a cargo del Circuito integrado AY-3-8912 de tres canales. Este C.I. mezclaba los tres canales generando un sonido monofónico que se emitía por el altavoz incorporado. Este altavoz podía ser controlado por el usuario mediante una ruedecilla situada en el lateral derecho como se puede ver en una imagen 4 anteriormente mostrada.

Las características técnicas del Amstrad CPC 646 las podemos observar en la siguiente tabla:

Componente Característica
Procesador Z80A – 4 MHz
ROM 32 Kbyte (32KB)
RAM 64 Kbyte (64KB)
Resolución gráfica 160 x 200 con 16 colores
Almacenamiento Magnetófono. Unidad disco opcional
Sistema operativo Basic  v1.0  de Locomotive Software

Tabla 1. Características técnicas CPC464

El procesador es un Z80A de la marca Zilog a 4 MHz.

En los 32 KB de la ROM se albergaba el sistema operativo BASIC y el firmware. Es decir, 16KB para el BASIC y 16KB para el firmware, que es un conjunto de pequeños programas que permiten controlar partes del hardware.

La RAM  de 64KB era una cantidad típica entre este tipo de microordenadores ampliable mediante el puerto de expansión. Los modelos posteriores podían llegar hasta los 512KB.

La resolución gráfica podía llegar hasta los 640 x 200 pero representando dos colores.

Las resoluciones y el número de colores que soportaba este microordenador según el modo de pantalla utilizado se pueden observar en la siguiente tabla:

Modo pantalla Resolución Colores
Normal 320 x 200 4
Multicolor 160 x 200 16
Alta resolución 640 x 200 2

Tabla 2. Resoluciones y colores proporcionados por el CPC464

En cuanto al almacenamiento, el cassette era el sistema de almacenamiento elegido para este modelo, aunque poco después se podía adquirir un sistema de disco externo. Los modelos posteriores al CPC464 incorporaban el sistema de disco integrado en el chasis.

Software

Como en todos los microordenadores de la época, el Amstrad CPC646, al encenderlo, mostraba una pantalla en azul y unas frases indicando que el sistema operativo se había cargado correctamente y estaba preparado para que el usuario empezase a trabajar. Pero el usuario no podía empezar a hacer gran cosa sin la carga de programas externos al sistema, ya fuera mediante cinta de cassette o mediante disco, si es que se poseía una unidad de disco externa.

Imagen 6. Crédito: Freddy Leitner (Takimata) [CC BY-SA 3.0
(https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]       

Imagen 7. Cinta de cassette standard  

Primero, antes de mostrar algunos de los programas que podían utilizarse en el CPC646, veamos el sistema operativo que hacía posible la interacción con el usuario.

Sistema Operativo

El sistema operativo que contenía no era un sistema operativo estrictamente hablando. Más bien era un IDE (Integrated Development Environment) en el que se podía programar en BASIC, que era el lenguaje de programación más popular de la época. Las instrucciones necesarias para cargar el IDE iban incorporadas en los primeros 16 KB de la memoria ROM tal como se ha comentado anteriormente.

La versión del BASIC para el Amstrad CPC464 fue adaptada al CPC464 de la mano de la empresa Locomotive Software Ltd.

Hay que decir que, una de las pegas de la época en cuanto a poseer un microordenador u otro era que cada uno incorporaba BASIC pero modificados para adecuarlos a las características de cada sistema. Esto hacía que programas escritos en BASIC, de dos sistemas diferentes y que, en apariencia podían parecer iguales, eran totalmente incompatibles.

Por ejemplo, un programa escrito en BASIC para un microordenador MSX no era reconocido por un microordenador Amstrad CPC464.

Esto hizo que los usuarios tuvieran que fijarse si el programa que deseaban comprar estaba versionado para su microordenador.

Era muy frecuente consultar revistas o a conocidos a la hora de adquirir videojuegos  u otros programas. Todo para saber si dicho cassette/disco estaba disponible para su sistema.

Por tanto, los desarrolladores de software del momento, sobre todo los de videojuegos, creaban tantas versiones de su programa como sistemas había en el mercado. Aunque la mayoría de veces era así, podías encontrarte que un determinado videojuego aparecía para unos microordenadores pero no para otros.

    Imagen 8. Pantalla principal al activar el CPC464

Programas y Videojuegos

El Amstrad CPC464 tenía una amplia selección de videojuegos y programas destinados a productividad (empresa) o para uso personal como contabilidad del hogar o programas educativos. Esta amplia selección, no solo de videojuegos, hacía del Amstrad CPC 464 un microordenador práctico.

A continuación podemos ver una selección de pantallas de varios títulos de la época.

Imagen 9. Commando. Elite System.
Imagen 10.Gauntlet. U.S. Gold
Imagen 11. Mythos. Opera Soft.    

Imagen 12. Rick Dangerous. Firebird, Core Design
Imagen 13. Contabilidad doméstica RPA. RPA System Inc.           

Imagen 14. Programa contabilidad RPA. Ingresos

Las imágenes 9 a 14 han sido capturadas mediante el simulador del Amstrad CPC646 Caprice 32 de Colin Pitrat.

https://github.com/ColinPitrat/caprice32

Llama la atención la calidad gráfica y el alto colorido de que disponían los videojuegos para este microordenador.

Las imágenes 13 y 14 hacen referencia a aquellos programas destinados a darle una utilidad real al Amstrad CPC464 en los hogares.

También podíamos encontrar un amplio repertorio de programas para las pequeñas empresas, para bibliotecas, procesadores de texto o agendas electrónicas.

Otros microordenadores Amstrad

Amstrad Plc. no se contentó con el CPC 464. A los seis meses de salir a la venta apareció el CPC664, que incorporaba de serie e integrada en el chasis una unidad de disco y con un sistema operativo llamado CP/M, parecido al MS-DOS de los PC’s.

A partir de aquí, la empresa Amstrad fue creando toda una serie de ordenadores que llegaron a ser una seria competencia para los PC de aquel momento.

Algunos modelos de ordenadores Amstrad:

  • CPC664
  • CPC472
  • CPC 6128
  • PCW8256
  • PCW8512
  • PCW9512 y PCW9512+
  • PCW10
  • PCW16

Pedro Porcuna López

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